500系新幹線東海道エリア撤退

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500系新幹線が東海道エリアから撤退するそうだ.

当初は,そのシャープなフロントマスクに目を見張るものがあり,新幹線があまり好きではない筆者でさえ,カッコイイと素直にそう思わせた500系だが,そう言えば最近,500系について,鉄道誌も採り上げられる機会があまりなく,すっかり勢いを失っている.

ところが,500系の話題を久し振りに聞いたと思ったら,「東海道エリアから撤退」というマイナス要素のニュースだったので,意外に感じた.

たしかに,500系は少数派なので,700系が増殖した今では,700系の居住性が基準となってしまい,500系の車体断面が小さく狭いものに映るのだろう.それに,500系は,東海道区間では条件の関係で,500系としての性能をフルに発揮できないので,500系としての取り柄はないのと同じである.だったら,700系で統一ということなのだろう.

しかし,日本の首都東京に,世界の高速鉄道を象徴する500系が乗り入れることは,大変意義があると思う.もし開催が決まったら東京オリンピック期間中だけでも,東京に乗り入れたら良いと思う.

でも,500系新幹線ももうしばらくすると,(税法上の)法定耐用年数を迎える.物理的な耐用年数ではないので,JR西日本のこれまでのやり方だと,減価償却後も運用するだろうが,16両フル編成は山陽区間では輸送力過剰だし,現行のスタイルのまま残るとは思えない.

あの,400mの丸い編成美が見られなくなる日も,そう遠くはない.

筆者は,500系新幹線には二度,乗ったことがある.新幹線で山陽区間まで足を延ばす機会はあまりなく,1度目は,東京から広島まで利用する際,意識的に500系の運用をチョイスして乗ってみた.

当時は,まだ700系がそれほど多くなく,300系が幅を利かせていた頃なので,300系に比べて格段に良くなった500系の乗り心地を評価した.300km/hの高速走行対策として搭載されたセミアクティブサスペンションの効果である.

居住性については,広島までの場合,3時間台だったので,それほど悪いとは思わなかった.前述のように,乗り心地が良くなったので,むしろ,良いと思った.

2度目は,東京から小倉までの乗車だったが,乗車時間が4時間台にも関わらず,やはり,悪いとは思わなかった.東海道の密集地とは違い,山陽区間は,ほとんどがトンネルだし,明かり区間も,辺りが比較的開けているので,運転士の,飛行機然とした「ただいま,最高時速の300km/hで走行しております」という,雰囲気を盛り上げるアナウンスにも関わらず,それほど速いとは思わなかったことと,「300km/hにしては揺れないな」と,やはり乗り心地の方に意識が行っている.

とまぁ,筆者は500系を評価したが,ビジネスマンにしてみたら,特に東海道区間では,500系もせっかくの性能がスポイルされているわけだし,だったら,造りが比較的ゆったりしている700系に軍配が上がるのかもしれない.

以前は,在来線快速列車で見られる,リクライニングしない転換シートだったし,その後改善されたと思ったら,今度は3列シートが向きが固定で回転せず,座席によっては,反対向きに座ることを余儀なくされるという問題が発生した.輸送力列車としての宿命であったが,現代では,「速くて席が多い/その代わり機能的」というスタイルが通用しないのだろう.

余談だが,500系新幹線を見る度,筆者は小田急3000型ロマンスカー(SE車)を思い出す.やはり,高速走行を意識した丸くて小柄な車体断面が採用され,ホームより車体床面が低く,アーチを潜るような感じで乗り込むのが特徴的だった.

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ロマンスカーというネーミングにしては,車内は機能的だった.筆者が乗車したのは,SE車の晩年であり,製造から30年以上の年月を経ていたから無理もないが,箱根など観光地への行楽輸送を意識した車内の造りではなかった.500系新幹線の卵型の車体断面を見ると,3000型SE車を思い出す.

でも,SE車にはそんな機能的な部分をカバーする,素晴らしいサービスがあった.走る喫茶室である.日東紅茶と森永が,採算面を度外視して車内サービスにあたった.筆者は,特に森永のサービスがお気に入りで,ホットココアとプリンを車内で食べるのが,自分にとって最高の贅沢であった.

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この記事へのコメント

2006年08月31日 22:09
え、500系が東海区間から勇退ですか!?
東京であの先の細長いシャープでクールな姿を見ることができなくなるのですね。。。
新幹線の中で一番好きなだけにとても残念です
小田急ロマンスカーは大好きなのですが、私がこちらに来たときにはSE車は営業されていなかったので乗ったことがありません
今はロマンスカーの花形と言えばVSEですね♪

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